El término factor de crecimiento (FC) hace referencia a proteínas (polipéptidos) capaces de estimular el crecimiento, proliferación y diferenciación celulares. Son importantes porque regulan multitud de procesos celulares. Actúan como moléculas «señalizadoras»; establecen la comunicación entre las diferentes células.  Las hormonas y otras muchas moléculas actúan sobre las células uniéndose a los receptores de membrana de sus células «diana».

Los FC promueven la maduración y la diferenciación celular. Por ejemplo, la proteína morfogenética ósea promueve la diferenciación de las células del hueso; el factor de crecimiento fibroblástico y endotelial promueve la formación y diferenciación de los vasos sanguíneos (angiogénesis), etc.

Los problemas derivados del daño del cartílago (condromalacia o condropatía) son muy comunes en la traumatología y de difícil solución. Provocan dolor y limitación funcional que afecta a una amplia población, especialmente a gente joven y deportista. Los factores de crecimiento son polipéptidos que llegan a la matriz cartilaginosa (el lugar elegido para el tratamiento habitualmente es una articulación dañada o dolorosa), donde quedan retenidos y ejercen su acción biológica estimulando las células residentes; son factores de acción local.

Los polipéptidos pueden dividirse en factores exógenos o endógenos según se produzcan fuera de o en el propio cartílago, respectivamente. Los factores endógenos son secretados por los condroblastos, células derivadas de las células progenitoras, cuya función principal es la síntesis del  colágeno y de los demás elementos constitutivos de la sustancia fundamental del cartílago.

Hay multitud de factores. He aquí algunos de ellos:

  • Proteína morfogenética ósea. Bone morphogenetic proteins (BMPs).
  • Factor de crecimiento epidérmico. Epidermal growth factor (EGF).
  • Eritropoyetina. Erythropoietin (EPO).
  • Factor de crecimiento fibrolástico. Fibroblast growth factor (FGF).
  • Factor estimulador de colonias de granulocitos. Granulocyte-colony stimulating factor (G-CSF).
  • Factor estimulador de colonias de granulocitos-macrófagos. Granulocyte-macrophage colony stimulating factor (GM-CSF).
  • Factor 9 de diferenciación de crecimiento. Growth differentiation factor-9 (GDF9).
  • Factor de crecimiento hapatocitario. Hepatocyte growth factor (HGF).
  • Factor de crecimiento insulínico. Insulin-like growth factor (IGF).
  • Miostatina (factor 8 de crecimiento y diferenciación). Myostatin (GDF-8).
  • Factor de crecimiento nervioso. Nerve growth factor (NGF) y otra neurotrofinas.
  • Factor de crecimiento plaquetario. Platelet-derived growth factor (PDGF).
  • Trombopoyetina. Thrombopoietin (TPO).
  • Factor de crecimiento transformante alfa. Transforming growth factor alpha(TGF-α).
  • Factor de crecimiento transformante beta. Transforming growth factor beta (TGF-β).
  • Factor de crecimiento endotelial vascular. Vascular endothelial growth factor (VEGF).

Las siglas se mantienen en inglés porque son de uso común en la comunidad científica.

Con motivo de la presentación de esta terapia en uno de mis centros de trabajo, elaboré la siguiente exposición para ilustrar este tema.

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